一個學習旅程:推廣癌症幹細胞研究
公佈於2022年08月31日

馬桂宜博士(裘槎前瞻科研大獎2014得主)是一位專注於研究癌幹細胞的生物醫學研究學者,更憑此突破性的研究獲得科研大獎,除此之外,馬博士亦積極參與科學傳意,致力拉近學者和公眾之間的距離。

馬博士是香港大學李嘉誠醫學院肝癌幹細胞研究團隊的首席研究員,主力研究癌細胞的幹性特徵。她得知裘槎科學周的活動,並希望參與其中。2017年,馬博士參與科學傳意培訓,並在過去兩年和團隊到訪逾20間本地中小學進行科學表演,並介紹她的科研內容。

她說:「一名專業的演員以及一名科學傳意者教導我一些表達技巧,而且問了很多有關我的科學研究的問題,協助我設計出適合的演講模式去介紹我的科研。」

馬博士的研究以亞洲常見的肝細胞癌(hepatocellular carcinoma, HCC)為模型系統,致力尋找癌幹細胞中的弱點。研究找出這些幹細胞的全新分子標記,病發、復發和抗藥性,並在精準醫學治療中,針對癌細胞的研發更具療效的藥物。

馬博士的研究團隊最近將研究範圍擴展至癌症幹細胞的微環境,以理解免疫細胞等不同種類的細胞如何促進肝癌細胞的幹性特徵。

她指出:「我們致力研究癌幹細胞以及腫瘤微環境之間的連繫。」

她的研究團隊自行研發出一種針對ANAX3蛋白質的中和抗體,並以此獲得專利。這種蛋白質被癌幹細胞隱藏,對癌細胞的幹性起了非常重要的作用。研究團隊現時正嘗試將這種抗體人源化,希望抗體將來可應用於人類身上。

HCC等肝癌個案在全球均有上升趨勢,根據估算,到了2025年,每年的肝癌患者將會超過1百萬人。肝癌是香港的第三號癌症殺手,在2019年,香港就有1,530人因肝癌離世,佔整體癌症死亡個案的10.3%。

馬博士的研究成果跟廣大公眾有密切關係,但她到底要如何向學生講解這些複雜的醫學理論呢?

馬博士說:「我們之前並沒有受過科學傳意培訓。我們通常只是站在講台上,向大學生或科研學者講課,但這些年紀尚小的學生很快就會覺得沉悶,所以你需要好好地表達。」

馬博士的演員導師教導她和其他科學家運用表情、儀容、身體語言,去帶動觀眾的興趣,她也因而找到方法,以顯淺易明的比喻,去解釋複雜的生物醫學研究的主要訊息。

面對這些學生,她以糖果機來比喻充滿異質性的腫瘤,糖果機裡面色彩繽紛的糖果就代表著不同種類的細胞。當癌細胞被癌症治療打敗後,糖果機裡就只會剩下紅色的糖果,而這種紅色糖果就代表更具耐藥性對抗治療的癌幹細胞。理解為何紅色糖果能一直留在糖果機內並能有效地扺抗治療,對研發出更有效的癌症治療非常重要。

馬博士認為學界正前所未有的重視知識交流、科學轉移、以及將科研推廣予少數學者以外的大眾的關注。

她說:「你要有能力讓學術範疇以外的人去理解你的科研工作以及其重要性。參與裘槎基金會的培訓之前,我對此沒有信心。」

科學傳意培訓亦讓她的講課模式從單向的講解變成更為互動,馬博士說:「我會設計一些問題和遊戲,邀請學生參與,而且我現在對這些互動活動也更有信心。我希望我的講解能變得更為有趣,但最重要的是,我希望我能成為一位更好的導師。」

馬桂宜博士於加拿大溫哥華的英屬哥倫比亞大學完成細胞生物學及遺傳學的學士學位和實驗醫學的碩士學位,其後於香港大學以優異成績取得博士學位,並獲得當年的李嘉誠最佳博士論文大獎。馬博士現時是香港大學李嘉誠醫學院生物醫學院的副教授和知識交流及全球發展的副總監。她亦是香港大學肝病研究國家重點實驗室的首席研究人員。馬博士主要專注研究細胞幹性以找出癌細胞的弱點。

馬桂宜博士曾獲頒2008年度香港科學會生命科學範疇的青年科學家獎、2012-13年度香港大學傑出青年研究學者獎、2014年度裘槎基金會的裘槎前瞻科研大獎、2014年度中國高等學校科學研究優秀成果獎(科學技術二等獎)、2017年度加拿大英屬哥倫比亞大學的傑出校友獎、2018年度越南孫德勝大學的科學新星大獎,以及2021年度香港研究資助局的研究學者計劃。馬博士是香港青年科學院的創院院士,現時亦是該學院的副主席及外展委員會聯席主席。她亦同時擔任香港科學園的董事局成員。